Mercedes Vila, Biotech Foods: Nuestra estrategia pasa por colaborar con la industria de la alimentación para llegar al consumidor

7 noviembre, 2018
mercedes vila bio tech foods

La compañía fue impulsada en 2017 por cuatro emprendedores y tiene a Inter Alloys & Investments (rama inversora de la vasca de ferroaleaciones Inter Alloys) y al centro de investigación CIC nanoGUNE como socios. Ha recibido apoyo y financiación de organismos como Diputación Foral de Guipúzcoa, la entidad municipal Fomento de San Sebastián, CDTI o el Ministerio de Ciencia.

 

Actualmente, al frente de Biotech Foods se encuentra Mercedes Vila Juárez, doctora en Física de Materiales por la Universidad Autónoma de Madrid-CSIC. Tiene una carrera investigadora bien establecida de reconocido prestigio, tanto estatal como internacional. En noviembre de 2015, Mercedes hizo su “transición de la academia a la empresa” convirtiéndose en CEO y Directora Científica de la empresa CTECHnano. Actualmente reúne amplia experiencia en producción y validación de tecnologías en ámbitos industriales de alta exigencia:

 

Biotech Foods ha trabajado duro par conseguir producir la llamada “carne cultivada”. ¿En qué consiste exactamente?

Entender en que consiste la carne cultivada, es más fácil si explicamos que es la carne en general. Dentro de un cuerpo animal, las células constituyen tejidos, los tejidos constituyen órganos y los órganos constituyen sistemas de órganos. Uno de estos órganos son los músculos, y estos músculos de diferentes animales, es lo que compone la mayoría de la carne que comemos, cerdo, vaca, aves, peces…

Con el ambiente apropiado, estas células extraídas de un animal vivo, pueden vivir, multiplicarse y formar tejidos en una placa de cultivo, o un biorreactor, lo que llamamos cultivo in vitro. La carne producida de esta manera tiene un origen natural y su producción no es más que la creación de estos tejidos musculares fuera del animal reduciendo el uso de recursos y tiempo de la ganadería tradicionales.

 

Cuáles son las principales características de este tipo de carne?  

La carne cultivada permite disminuir la situación de sobreexplotación del sistema productivo actual, reduce los tiempos de producción y requiere de menos recursos (animales, instalaciones,..), evita el sufrimiento animal y reduce el impacto medioambiental de la ganadería intensiva además de reducir la emisión de gases de efecto invernadero.

Asimismo, aporta varias ventajas para el consumidor desde el punto de vista nutricional (reducción de grasas saturadas, alto valor en proteínas), para la salud (evita pandemias y consumo de antibióticos a través de los alimentos) y social (respeto al medioambiente y bienestar animal).

 

Biotech Foods es una de las pocas empresas en todo el mundo que se dedica a investigar y desarrollar tecnología para la producción de alimentos cárnicos. ¿Cómo surge la idea de poner en marcha una empresa como ésta?  

Existe dos motivaciones complementarias que hicieron nacer este proyecto. Por un lado, está la sensibilidad que, a día de hoy, afortunadamente, estamos desarrollando en general por la calidad de vida de las personas y de nuestro planeta. Llevamos mucho tiempo recibiendo información de cómo nuestro modelo energético genera graves perjuicios al medioambiente y a la salud de las personas. Hace tiempo que existe una gran concienciación sobre el impacto del transporte, y, consecuentemente, una apuesta por modificar las tecnologías que utilizamos.

Sin embargo, la industria de la alimentación, y más concretamente el sector cárnico, es, por un lado, uno de los grandes generadores de bienestar (conseguimos que más gente acceda a una dieta adecuada), pero por otro lado seguimos tirando de un modelo que empieza a tener unas consecuencias que tenemos que tratar adecuadamente. Cómo ejemplo, pocas personas saben que el sector cárnico genera más gases de efecto invernadero que toda la industria del transporte (coches, aviones, barcos, etc). Así que entendemos que hay que dar solución a estos problemas de gran calado, y esta fue una de las motivaciones principales.

Por otro lado, están las capacidades del equipo promotor. Conseguimos juntar el conocimiento técnico, basado en la experiencia previa en ingeniería de tejidos, con la experiencia de gestión, de empresas ya consolidadas, y la capacidad de movilizar fondos. Creímos que está podía ser una formula adecuada para enfrentarnos a este desafío, u oportunidad desde el punto de vista empresarial.

 

En plena polémica sobre los alimentos transgénicos, ¿qué les diríais a las personas consumidoras potenciales sobre vuestros productos?    

Lo primero que es importante señalar, es que, para producir esta carne, no se utilizan modificaciones genéticas de ningún tipo.

Desde el punto de vista del proceso, la producción de carne cultivada es un proceso natural, nosotros establecemos las condiciones medioambientales propicias para la proliferación celular, al igual que ocurre dentro de un organismo, y al igual que se da en la agricultura. A partir de ahí las células conforman el tejido muscular, que es donde está la proteína, y es lo que consumimos hoy en día.

En Europa, todos los alimentos deben ser evaluados antes de su aprobación por las autoridades competentes (EFSA). La seguridad es el principal objetivo de éstas, por lo cual los alimentos regulados y aprobados cuenta con la admisión como alimentos seguros y saludables para su consumo.

Además, encontramos ventajas desde el punto de vista de la seguridad de los consumidores. Dos ejemplos muy claros son la no utilización de antibióticos y la capacidad de evitar brotes pandémicos. En el caso de los antibióticos, el sector cárnico utiliza el 80% de todos los antibióticos a nivel mundial. Los antibióticos no sólo se usan para evitar las enfermedades del animal, sino también para promover su rápido crecimiento. Esto nos esta llevando a desarrollar una resistencia a los antibióticos, que puede ser muy perjudicial para los consumidores. En cuanto a los brotes de epidemias, como el virus H5N1, la producción de carne cultivada permite tener un control total sobre el proceso y elimina los riesgos de contaminación animal y contagio a seres humanos.

Nos gustaría también resaltar que esta conversación que se está teniendo con los consumidores potenciales, y en gran medida entienden los beneficios sobre la salud que aporta esta tecnología, y las seguridades que ofrece. Podríamos decir que hay mayor concienciación sobre la idoneidad de esta solución de lo que podemos pensar a priori.

 

Se trata de un sector en el que operan muy pocas empresas a nivel mundial y en el que, por tanto, aún está todo por descubrir. ¿Qué objetivos a medio y largo plazo os planteáis?

Si, desde el punto de vista de iniciativas que se hayan lanzado a resolver este problema somos muy pocos. De cualquier manera, no tenemos que perder de vista que la tecnología ya está desarrollada, y ahora nos enfrentamos al desafío de cómo adaptarlo a la producción industrial requerida en alimentación, que supone en si mismo un gran reto. Aunque pocos, también tenemos que puntualizar que varios son proyectos muy bien configurados y que cuentan con un apoyo importante (de la propia industria).

Nuestro proyecto esta dividido en tres fases. La primera fase la dedicamos a poner en marcha la empresa e implementar el conocimiento técnico a nivel de laboratorio. En 2019 entramos en lo que consideramos la siguiente fase, donde el objetivo es escalar el proceso y cumplir con las exigencias de la regulación Europea. En 2021 entraremos en la fase de industrialización y comercialización, momento en el que se empezarán a generar ingresos por ventas del entorno de los 10M €.

 

¿Y cuándo podremos encontrar vuestros primeros productos en los comercios y supermercados?

La estrategia de Biotech Foods pasa por colaborar con la industria de la alimentación para hacer llegar los productos al consumidor. Así que, al trabajo de escalado industrial y cumplimiento con la regulación, tenemos que añadir los desarrollos de productos finales en diferentes formatos como salchichas, Nuggets u otros, que es lo que verá el consumidor en los comercios. Nuestro objetivo es que se pueda disfrutar de las ventajas de estos productos a partir de 2021.

 

+info: www.biotech-foods.com

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